Estamos no caminho do colapso da civilização?

Estudar o fim das civilizações históricas pode nos dizer quanto risco enfrentamos hoje, diz o especialista em colapso Luke Kemp. Preocupantemente, os sinais estão piorando.

Grandes civilizações não são assassinadas. Em vez disso, eles tiram suas próprias vidas.

Assim concluiu o historiador Arnold Toynbee em sua magnum opus de 12 volumes, Um estudo da história. Foi uma exploração da ascensão e queda de 28 civilizações diferentes.

Ele estava certo em alguns aspectos: as civilizações são frequentemente responsáveis ​​por seu próprio declínio. No entanto, sua autodestruição geralmente é assistida.  

O Império Romano, por exemplo, foi vítima de muitos males, incluindo expansão excessiva, mudança climática, degradação ambiental e liderança fraca. Mas também ficou de joelhos quando Roma foi saqueada pelos visigodos em 410 e pelos vândalos em 455.

O colapso costuma ser rápido e a grandeza não fornece imunidade. O Império Romano percorreu 4,4 milhões de quilômetros quadrados (1,9 milhão de milhas quadradas) em 390. Cinco anos depois, caiu para 2 milhões de quilômetros quadrados (770.000 milhas quadradas). Em 476, o alcance do império era zero.

Nosso passado profundo é marcado por falhas recorrentes. Como parte de minha pesquisa no Centro para o Estudo do Risco Existencial da Universidade de Cambridge, estou tentando descobrir por que o colapso ocorre por meio de uma autópsia histórica. O que a ascensão e queda das civilizações históricas pode nos dizer sobre a nossa? Quais são as forças que precipitam ou atrasam um colapso? E vemos padrões semelhantes hoje?

A primeira maneira de olhar para as civilizações passadas é comparar sua longevidade. Isso pode ser difícil, porque não há uma definição estrita de civilização, nem um banco de dados abrangente de nascimentos e mortes.

No gráfico abaixo, comparei a vida útil de várias civilizações, que defini como sociedade com agricultura, várias cidades, domínio militar em sua região geográfica e uma estrutura política contínua. Dada essa definição, todos os impérios são civilizações, mas nem todas as civilizações são impérios. Os dados são extraídos de dois estudos sobre o crescimento e declínio dos impérios (para 3000-600BC e 600BC-600 ), e de uma pesquisa informal e multidimensional de civilizações antigas (que eu alterei ).

Aqui está a lista completa das civilizações exibidas acima. (Crédito: Nigel Hawtin)

O colapso pode ser definido como uma perda rápida e duradoura de população, identidade e complexidade socioeconômica. Os serviços públicos desmoronam e a desordem ocorre quando o governo perde o controle de seu monopólio sobre a violência.

Praticamente todas as civilizações passadas enfrentaram esse destino. Alguns se recuperaram ou se transformaram, como os chineses e os egípcios. Outros colapsos foram permanentes, como foi o caso da Ilha de Páscoa. Às vezes, as cidades do epicentro do colapso são revividas, como foi o caso de Roma. Em outros casos, como as ruínas maias, eles são abandonados como mausoléu para futuros turistas. 

O que isso pode nos dizer sobre o futuro da civilização moderna global? As lições dos impérios agrários são aplicáveis ​​ao nosso período pós-século XVIII do capitalismo industrial? 

O colapso pode ser um fenômeno normal para as civilizações, independentemente de seu tamanho e estágio tecnológico

Eu argumentaria que eles são. As sociedades do passado e do presente são apenas sistemas complexos compostos por pessoas e tecnologia. A teoria dos “acidentes normais” sugere que sistemas tecnológicos complexos regularmente dão lugar ao fracasso. Portanto, o colapso pode ser um fenômeno normal para as civilizações, independentemente de seu tamanho e estágio.

Podemos estar mais avançados tecnologicamente agora. Mas isso dá pouco espaço para acreditar que somos imunes às ameaças que desfez nossos ancestrais. Nossas novas habilidades tecnológicas ainda trazem novos desafios sem precedentes para o mix.

E embora nossa escala agora possa ser global, parece que o colapso acontece tanto com impérios em expansão quanto em reinos incipientes. Não há razão para acreditar que tamanho maior seja armadura contra a dissolução social. Nosso sistema econômico globalizado, fortemente acoplado, tem mais probabilidade de espalhar a crise.

As pressões climáticas estão piorando (Crédito: Getty Images)

Se o destino de civilizações anteriores pode ser um roteiro para o nosso futuro, o que diz? Um método é examinar as tendências que precederam o colapso histórico e ver como elas estão se desenrolando hoje.

Embora não exista uma teoria aceita sobre o porquê de colapsos acontecerem, historiadores, antropólogos e outros propuseram várias explicações, incluindo:

MUDANÇAS CLIMÁTICAS: Quando a estabilidade climática muda, os resultados podem ser desastrosos, resultando em falha de safra, fome e desertificação. O colapso dos Anasazi, a civilização Tiwanaku, os acadianos, os maias, o Império Romano e muitos outros coincidiram com mudanças climáticas abruptas, geralmente secas.

DEGRADAÇÃO AMBIENTAL: O colapso pode ocorrer quando as sociedades ultrapassam a capacidade de carga de seu ambiente. Essa teoria do colapso ecológico, que tem sido objeto de livros mais vendidos , aponta para o desmatamento excessivo, a poluição da água, a degradação do solo e a perda de biodiversidade como causas precipitantes.

DESIGUALDADE E OLIGARQUIA : A riqueza e a desigualdade política podem ser fatores centrais da desintegração social, assim como a oligarquia e a centralização do poder entre os líderes. Isso não apenas causa sofrimento social, mas prejudica a capacidade da sociedade de responder a problemas ecológicos, sociais e econômicos.

O campo da cliodinâmica modela como fatores como igualdade e demografia se correlacionam com a violência política. A análise estatística de sociedades anteriores sugere que isso acontece em ciclos . À medida que a população aumenta, a oferta de trabalho supera a demanda, os trabalhadores ficam baratos e a sociedade se torna mais pesada. Essa desigualdade mina a solidariedade coletiva e a turbulência política segue.

COMPLEXIDADE: O  especialista em colapso e historiador Joseph Tainter propôs que as sociedades acabassem em colapso sob o peso de sua própria complexidade e burocracia acumuladas. As sociedades são coletivos de solução de problemas que crescem em complexidade para superar novos problemas. No entanto, os retornos da complexidade chegam a um ponto de retorno decrescente. Após esse ponto, o colapso acabará ocorrendo.

Outra medida de complexidade crescente é chamada de Retorno sobre o investimento em energia (EROI). Refere-se à razão entre a quantidade de energia produzida por um recurso em relação à energia necessária para obtê-lo. Como a complexidade, o EROI parece ter um ponto de retorno decrescente. Em seu livro The Upside of Down , o cientista político Thomas Homer-Dixon observou que a degradação ambiental em todo o Império Romano levou à queda do EROI de sua principal fonte de energia: colheitas de trigo e alfafa. O império caiu ao lado da EROI. Tainter também o culpa como o principal culpado do colapso, inclusive para os maias. 

CHOQUE EXTERNO: Em outras palavras, os “quatro cavaleiros”: guerra, desastres naturais, fome e pragas. O Império Asteca, por exemplo, foi encerrado pelos invasores espanhóis. A maioria dos primeiros estados agrários era passageira devido a epidemias mortais. A concentração de seres humanos e gado em assentamentos murados com falta de higiene tornou os surtos de doenças inevitáveis ​​e catastróficos. Às vezes, os desastres se combinavam, como foi o caso dos espanhóis que introduziram salmonela nas Américas.

ALEATORIEDADE / MAU SORTE: A análise estatística dos impérios sugere que o colapso é aleatório e independente da idade. O biólogo evolucionário e cientista de dados Indre Zliobaite e seus colegas observaram um padrão semelhante no registro evolutivo das espécies. Uma explicação comum dessa aparente aleatoriedade é o “Efeito Rainha Vermelha” : se as espécies estão constantemente lutando pela sobrevivência em um ambiente em mudança com inúmeros concorrentes, a extinção é uma possibilidade consistente.

Apesar da abundância de livros e artigos, não temos uma explicação conclusiva sobre o porquê das civilizações desabarem. O que sabemos é o seguinte: todos os fatores destacados acima podem contribuir. O colapso é um fenômeno do ponto de inflexão, quando os estressores compostos superam a capacidade de enfrentamento da sociedade.  

Podemos examinar esses indicadores de perigo para ver se nossa chance de colapso está caindo ou aumentando. Aqui estão quatro dessas métricas possíveis, medidas nas últimas décadas:

Crédito: Nigel Hawtin

A temperatura é uma métrica clara para as mudanças climáticas, o PIB é um proxy da complexidade e a pegada ecológica é um indicador da degradação ambiental. Cada uma delas tem tendência acentuada para cima.

A desigualdade é mais difícil de calcular. A medida típica do Índice de Gini sugere que a desigualdade diminuiu ligeiramente globalmente ( embora esteja aumentando nos países ). No entanto, o Índice de Gini pode ser enganoso, pois mede apenas mudanças relativas na renda. Em outras palavras, se duas pessoas que ganhassem US $ 1 e US $ 100.000 dobrassem sua renda, o Gini não mostraria nenhuma mudança. Mas a diferença entre os dois teria saltado de US $ 99.999 para US $ 198.998.

Por esse motivo, também descrevi a participação nos lucros dos 1% melhores do mundo. O 1% aumentou sua participação na receita global de aproximadamente 16% em 1980 para mais de 20% hoje. É importante ressaltar que a desigualdade de riqueza é ainda pior. A parcela da riqueza global de 1% aumentou de 25 a 30% na década de 1980 para aproximadamente 40% em 2016. A realidade provavelmente será mais acentuada, pois esses números não capturam riqueza e renda desviados para paraísos fiscais no exterior.

Os ricos estão ficando mais ricos, o que em civilizações passadas criou um estresse adicional nas sociedades (Crédito: Getty Images)

Estudos sugerem que o EROI para combustíveis fósseis tem diminuído constantemente ao longo do tempo , à medida que as reservas mais fáceis de alcançar e mais ricas são esgotadas. Infelizmente, a maioria das substituições renováveis, como a solar, tem um EROI notavelmente mais baixo, em grande parte devido à sua densidade energética e aos metais de terras raras e à fabricação necessários para produzi-las.

Isso levou grande parte da literatura a discutir a possibilidade de um “precipício de energia”, já que o EROI declina a um ponto em que os atuais níveis sociais de riqueza não podem mais ser mantidos. O penhasco de energia não precisa ser terminal se as tecnologias renováveis ​​continuarem a melhorar e as medidas de eficiência energética forem rapidamente implementadas.

Medidas de resiliência

A notícia um tanto reconfortante é que as métricas de colapso não são a imagem inteira. A resiliência social pode adiar ou impedir o colapso.

Por exemplo, a “diversidade econômica” globalmente – uma medida da diversidade e sofisticação das exportações dos países – é maior hoje do que nas décadas de 1960 e 1970, conforme medido pelo Índice de Complexidade Econômico (ICE). As nações são, em média, menos dependentes de tipos únicos de exportação do que antes. Por exemplo, uma nação que diversificou além da exportação de produtos agrícolas teria mais probabilidade de sofrer degradação ecológica ou perda de parceiros comerciais. A ICE também mede a intensidade do conhecimento das exportações. Populações mais qualificadas podem ter uma capacidade maior de responder a crises à medida que surgem.

Existem algumas razões para sermos otimistas, graças à nossa capacidade de inovar e diversificar para longe de desastres. No entanto, o mundo está piorando em áreas que contribuíram para o colapso de sociedades anteriores

Da mesma forma, a inovação – medida pelos pedidos de patente per capita – também está aumentando. Em teoria, uma civilização pode ser menos vulnerável ao colapso se novas tecnologias puderem mitigar pressões como as mudanças climáticas.

Também é possível que o “colapso” possa ocorrer sem uma catástrofe violenta. Como Rachel Nuwer escreveu na BBC Future em 2017 , “em alguns casos, as civilizações simplesmente desaparecem da existência – tornando-se o material da história não com um estrondo, mas com um gemido”.

Nossas capacidades tecnológicas podem ter o potencial de atrasar o colapso (Crédito: Getty Images)

Ainda assim, quando analisamos todos esses indicadores de colapso e resiliência como um todo, fica clara a mensagem de que não devemos ser complacentes. Existem algumas razões para sermos otimistas, graças à nossa capacidade de inovar e diversificar para longe de desastres. No entanto, o mundo está piorando em áreas que contribuíram para o colapso das sociedades anteriores. O clima está mudando, o fosso entre ricos e pobres está aumentando, o mundo está se tornando cada vez mais complexo e nossas demandas pelo meio ambiente estão superando a capacidade de carga planetária.

A escada rungless

Isso não é tudo. O preocupante é que o mundo agora está profundamente interconectado e interdependente. No passado, o colapso limitava-se às regiões – era um revés temporário, e as pessoas freqüentemente podiam retornar facilmente aos estilos de vida agrários ou de caçadores-coletores. Para muitos, foi até um alívio bem-vindo da opressão dos primeiros estados. Além disso, as armas disponíveis durante a desordem social eram rudimentares: espadas, flechas e, ocasionalmente, armas.

Hoje, o colapso social é uma perspectiva mais traiçoeira. As armas disponíveis para um estado, e às vezes até grupos, durante um colapso agora variam de agentes biológicos a armas nucleares. Novos instrumentos de violência, como armas autônomas letais , podem estar disponíveis em um futuro próximo. As pessoas estão cada vez mais especializadas e desconectadas da produção de alimentos e bens básicos. E uma mudança climática pode danificar irreparavelmente nossa capacidade de retornar a práticas agrícolas simples.

Pense na civilização como uma escada mal construída. À medida que você sobe, cada passo que você usou desaparece. Uma queda de uma altura de apenas alguns degraus é boa. No entanto, quanto mais alto você subir, maior será a queda. Eventualmente, quando você atinge uma altura suficiente, qualquer queda da escada é fatal.

Com a proliferação de armas nucleares, talvez já tenhamos chegado a esse ponto de “velocidade terminal” civilizacional. Qualquer colapso – qualquer queda da escada – corre o risco de ser permanente. A guerra nuclear em si mesma poderia resultar em um risco existencial: a extinção de nossa espécie ou uma catapulta permanente de volta à Idade da Pedra.  

Uma mulher caminha pelas ruínas de uma cidade na Síria após um conflito entre combatentes (Crédito: Getty Images)

Enquanto nos tornamos economicamente mais poderosos e resilientes, nossas capacidades tecnológicas também apresentam ameaças sem precedentes que nenhuma civilização teve que enfrentar. Por exemplo, as mudanças climáticas que enfrentamos são de natureza diferente do que desfez os maias ou os anazasi. Eles são globais, humanos, mais rápidos e mais severos.

A assistência em nossa ruína auto-imposta não virá de vizinhos hostis, mas de nossos próprios poderes tecnológicos. O colapso, no nosso caso, seria uma armadilha do progresso . 

O colapso de nossa civilização não é inevitável. A história sugere que é provável, mas temos a vantagem única de poder aprender com os destroços do passado das sociedades.

Sabemos o que precisa ser feito: as emissões podem ser reduzidas, as desigualdades niveladas, a degradação ambiental revertida, a inovação desencadeada e as economias diversificadas. As propostas políticas estão lá. Apenas falta vontade política. Também podemos investir em recuperação. Já existem idéias bem desenvolvidas para melhorar a capacidade de recuperação de sistemas de alimentos e conhecimento após uma catástrofe. Evitar a criação de tecnologias perigosas e amplamente acessíveis também é fundamental. Tais medidas diminuirão a chance de um colapso futuro se tornar irreversível.

Só marcharemos em colapso se avançarmos cegamente. Só estamos condenados se não estivermos dispostos a ouvir o passado.

Luke Kemp é um pesquisador do Centro de Estudos de Riscos Existenciais da Universidade de Cambridge. Ele tweets @lukakemp .

Civilização Profunda

Este artigo é parte de uma série da BBC Future sobre a visão de longo prazo da humanidade , que visa afastar-se do ciclo diário de notícias e ampliar as lentes de nosso lugar atual no tempo. A sociedade moderna está sofrendo de ” exaustão temporal “, disse a socióloga Elise Boulding. “Se alguém fica sem fôlego mental o tempo todo ao lidar com o presente, não resta energia para imaginar o futuro”, escreveu ela.

É por isso que a temporada da Deep Civilization irá explorar o que realmente importa no arco mais amplo da história da humanidade e o que isso significa para nós e nossos descendentes.

Audiência: Brasil, Estados Unidos, Reino Unido, Hong Kong, China, Israel, Índia, Portugal, Argentina, Itália, Japão, Emirados Árabes Unidos, Angola, Alemanha, França, Irlanda, Líbia, México, Nepal, Papua Nova Guiné, Filipinas. –  143  visualizações

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