Como o coronavírus se espalha pelo ar: o que sabemos até agora

Sabe-se que o novo coronavírus se espalha por grandes gotículas que caem no chão. Mas se é possível espalhá-lo por pequenas partículas transportadas pelo ar, ainda não está claro.

O vírus que causa o COVID-19 pode persistir na forma de aerossol, sugerem alguns estudos. Mas o potencial de transmissão depende de muitos fatores, incluindo infecciosidade, dose e ventilação.

Depois de vários meses de uma pandemia que matou centenas de milhares de vidas e dizimou economias em todo o mundo, os cientistas ainda não compreendem completamente como o vírus que o causou é transmitido. Os bloqueios já estão diminuindo em alguns lugares, e as pessoas estão se preparando para retornar a uma versão do trabalho e da vida social. Mas uma questão crucial permanece teimosamente: o patógeno por trás do COVID-19 pode ser transportado pelo ar?

De acordo com os Centros dos EUA para Controle e Prevenção de Doenças e a Organização Mundial de Saúde , o novo coronavírus é transmitido principalmente por gotículas de alguém que tosse, espirra ou até fala a alguns metros de distância. Mas relatórios anedóticos sugerem que ele pode ser transmissível através de partículas suspensas no ar. Depois de participar de uma prática de coral no estado de Washington, no início de março, 45 pessoas foram diagnosticadas ou desenvolveram sintomas do COVID-19, mesmo que não tivessem apertado as mãos ou ficado próximo uma da outra. Pelo menos dois morreram. Depois de jantar em um restaurante com ar condicionado na China no final de janeiro, três famílias nas mesas vizinhas adoeceram com o vírus – possivelmente através de gotículas sopradas no ar.

Para abordar a perspectiva de propagação no ar do novo coronavírus, é necessário primeiro entender o que os cientistas querem dizer com “no ar”. O termo refere-se à transmissão de um patógeno via aerossóis – pequenas gotículas respiratórias que podem permanecer suspensas no ar (conhecidas como núcleos das gotículas) – em oposição a gotículas maiores que caem no chão a poucos metros. Na realidade, porém, a distinção entre gotículas e aerossóis não é clara. “A separação entre o que é chamado de ‘propagação no ar’ e ‘espalhamento de gotículas’ é realmente um espectro”, especialmente quando se fala em distâncias relativamente pequenas, diz Joshua Santarpia, professor associado de patologia e microbiologia no Centro Médico da Universidade de Nebraska. .

A propagação no ar foi levantada como hipótese para outros coronavírus mortais, incluindo aqueles que causam síndrome respiratória aguda grave (SARS) e síndrome respiratória do Oriente Médio (MERS). Alguns estudos sugerem que o novo coronavírus, SARS-CoV-2, pode existir como aerossol nos serviços de saúde. Mas ainda resta muito a saber se o vírus em aerossol é infeccioso e a que quantidade de vírus é necessário ser exposto para adoecer, conhecida como dose infecciosa mínima. Mesmo que a transmissão do aerossol ocorra, não está claro o quão comum é, em comparação com outras rotas de transmissão, como gotículas ou superfícies. A descoberta dessas informações é vital, principalmente porque as pessoas podem espalhar o SARS-CoV-2 quando não apresentam sintomas.

Talvez “o coronavírus esteja no ar?” é a pergunta errada. O COVID-19 pode ter o potencial de propagação no ar, diz Stanley Perlman, professor de microbiologia da Universidade de Iowa. “Mas se [essa rota é] importante clinicamente é realmente a pergunta que se quer saber”, diz ele.

EVIDÊNCIAS PARA TRANSMISSÃO DE AEROSSÓIS

Algumas das evidências mais fortes de que a transmissão aérea do novo coronavírus pode ser possível vem de um estudo publicado no final do mês passado na Nature. Nele, os pesquisadores mediram o material genético do vírus, ou RNA, em aerossóis coletados em fevereiro e março em dois hospitais em Wuhan, China – a cidade onde se acredita que o surto tenha começado. Os pesquisadores descobriram níveis muito baixos de RNA viral no ar nas enfermarias de isolamento dos hospitais e em salas de pacientes ventiladas. Mas havia níveis mensuráveis ​​mais altos em algumas áreas dos banheiros dos pacientes. Eles também encontraram altos níveis de RNA viral em locais onde os trabalhadores médicos removem equipamentos de proteção, bem como em dois locais propensos a aglomeração perto dos hospitais. “Nosso estudo e vários outros estudos comprovaram a existência de aerossóis SARS-CoV-2 e sugeriram que a transmissão de aerossóis SARS-CoV-2 pode ser uma rota não negligenciável de transportadoras infectadas para alguém próximo”, diz Ke Lan, co-autor do estudo.

Um estudo de pré-impressão (ainda não publicado) liderado por Santarpia e seus colegas também encontrou evidências de contaminação viral em amostras de ar e superfícies de salas onde os pacientes com COVID-19 estavam sendo mantidos em isolamento. “Acho que há muitos de nós – inclusive eu – que sentimos muito fortemente que a rota de transmissão aérea é muito possível”, diz ele. “Eu hesitaria em chamar isso de comprovado por qualquer meio. Mas acho que há evidências crescentes para apoiá-lo. ”

Tanto o estudo da Nature quanto o artigo de Santarpia mediram o RNA viral, e não o vírus real, portanto não está claro se o material encontrado nos aerossóis era funcionalmente infeccioso. “Encontrar RNA não diz a você [que] você espalhou aerossóis”, diz Perlman, que não participou de nenhum dos estudos.

Outro artigo, publicado recentemente no New England Journal of Medicine , mostrou que o vírus infeccioso SARS-CoV-2 pode permanecer em aerossóis por pelo menos três horas – e por vários dias em várias superfícies – em laboratório. Mas a quantidade de vírus viáveis ​​diminuiu significativamente durante esse período. Os cientistas não sabem a dose infecciosa de SARS-CoV-2. (Para a gripe, os estudos mostraram que apenas três partículas virais são suficientes para deixar alguém doente).

No geral, a maioria das evidências de que o SARS-CoV-2 pode ser transportado pelo ar vem de contextos clínicos – que tendem a ter muitas pessoas doentes e podem hospedar procedimentos invasivos, como intubações, que podem causar tosse, gerando aerossóis. Não está claro o quão representativo do ambiente cotidiano essas áreas são. “Não há muitas evidências convincentes de que a propagação de aerossóis seja uma parte importante da transmissão” do COVID-19, diz Perlman.

Essa avaliação não significa que não esteja ocorrendo. Benjamin Cowling, chefe da divisão de epidemiologia e bioestatística da Escola de Saúde Pública da Universidade de Hong Kong, diz que existe um equívoco popular de que se um vírus puder se espalhar pelo ar, ele deve poder se espalhar por um longo período . Ele dá a analogia de estar em um restaurante onde alguém está fumando: “Se a pessoa do outro lado do restaurante estiver fumando, você provavelmente não sentirá o cheiro e nunca perceberá. Isso porque a fumaça nunca chegaria até você ”, diz ele. “Isso não significa que não há fumaça produzida.” Em outras palavras, apenas porque o SARS-CoV-2 pode não ser transmitido a longo prazo, isso não significa que não esteja no ar. Como fumaça de cigarro, partículas de aerossol se espalham ao redor de uma pessoa em uma nuvem,

Mesmo que os aerossóis não viajem mais do que a maioria das gotículas, a ” regra dos seis pés ” , frequentemente apontada para o distanciamento social, pode depender das circunstâncias, diz Cowling. Se houver um ventilador ou ar-condicionado, aerossóis infecciosos (ou até gotículas, como era suspeitado no caso daquele restaurante na China) podem potencialmente adoecer alguém mais distante que esteja no vento.

FATORES QUE AFETAM O RISCO DE PROPAGAÇÃO NO AR

Cowling supõe que muitos vírus respiratórios possam se espalhar pela rota aérea – mas que o grau de contagiosidade é baixo. Para a gripe sazonal, o número básico de reprodução, ou R 0 -a designação técnica para o número médio de um povo uma pessoa doente infecta-é cerca de 1,3 . Para o COVID-19, estima-se que esteja entre dois e três (embora possivelmente tão alto quanto 5,7 ). Comparados ao sarampo, que tem um R 0 na faixa de 12 a 18 , esses valores sugerem que a maioria das pessoas com a doença causada pela SARS-CoV-2 não é extremamente contagiosa.

Mas existem exceções aparentes, como a prática de coral no estado de Washington, diz Cowling. Por razões desconhecidas, alguns indivíduos parecem infectar muito mais pessoas do que outros. Esses chamados superespalhadores também foram documentados no surto de SARS de 2003. No que ficou conhecido como regra 20/80 , cerca de 80% dos eventos de transmissão de doenças infecciosas podem estar associados a apenas 20% dos casos, observa Cowling. “Não sabemos como identificar esses 20%”, diz ele. “Mas se pudéssemos, de alguma forma, isso seria um grande avanço.”

A ventilação provavelmente também desempenha um papel importante na facilidade com que o vírus pode ser transmitido pelo ar. Os espaços internos provavelmente representam um risco maior do que os externos, especialmente se forem mal ventilados, dizem Cowling e outros. Áreas lotadas, como bares, restaurantes e trens do metrô, podem ser arriscadas – especialmente se as pessoas são assintomáticas e passam longos períodos nessas áreas. As precauções podem incluir melhor ventilação, limpeza regular e uso de máscaras.

Cowling foi co-autor de um estudo, publicado no início de abril na Nature Medicine , de pacientes com infecções respiratórias em um ambulatório em Hong Kong entre 2013 e 2016. Esta pesquisa detectou RNA de coronavírus sazonais – o tipo que causa resfriados, não o COVID-19 – assim como vírus da gripe sazonal e rinovírus, tanto em gotículas quanto em aerossóis na respiração exalada dos pacientes. O artigo, liderado por Nancy Leung, professora assistente da escola de saúde pública da Universidade de Hong Kong, descobriu que o uso de máscaras cirúrgicas reduzia a quantidade de RNA da influenza em gotículas e de RNA sazonal do coronavírus em aerossóis.

Embora o estudo não tenha analisado especificamente o COVID-19, as descobertas apóiam o uso de máscaras como uma maneira eficaz de limitar a transmissão do vírus de uma pessoa infectada – conhecida na linguagem médica como controle de origem. Não há muita evidência de que as máscaras transmitam proteção a pessoas saudáveis, embora seja possível (e possa depender do tipo de máscara). Dada a prevalência de infecção assintomática com COVID-19, no entanto, há alguma justificativa para o uso universal de máscara para impedir que aqueles que não sabem que estão doentes infectem outros. Em Hong Kong, que manteve seu surto relativamente sob controle, as máscaras são usadas pela grande maioria da população, diz Cowling.

A probabilidade de transmissão aérea – especialmente em comparação com outras rotas, como gotículas ou superfícies – permanece incerta. A maioria dos pesquisadores ainda acha que o novo coronavírus se espalha principalmente através de gotículas e tocando pessoas ou superfícies infectadas. Portanto, a lavagem cuidadosa das mãos e o distanciamento social ainda são as medidas mais importantes que as pessoas podem adotar para evitar infecções.

Leung coloca os riscos em perspectiva. A maior parte do que as pessoas sabem sobre a transmissão de aerossóis é de tuberculose, sarampo e varicela, diz ela – e esses patógenos geralmente têm alta transmissibilidade, com potencial de propagação a longo prazo. “O pensamento convencional é, portanto, quando você menciona a transmissão de aerossóis, todos ficam preocupados porque [eles assumem que o vírus tem] maior transmissibilidade e que é mais difícil de controlar”, explica ela. Mas mesmo se houver transmissão aérea, isso pode acontecer apenas a curto alcance – dentro do qual outras rotas de infecção podem ser igualmente prováveis ​​- ou mais. Assim, acrescenta Leung, “ter um risco maior de transmissão do aerossol não significa necessariamente mais transmissibilidade”.

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